Alergias Alimentarias – Síntomas y Tratamiento

Si eres alérgico a los alimentos tu sistema inmunológico reacciona a ciertas proteínas que se encuentran en los alimentos. Tu sistema inmunológico ataca estos compuestos como si se tratara de un patógeno dañino, como una bacteria o un virus produciendo alergia alimentaria.

El Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas calcula que alrededor del 5 por ciento de los niños y el 4 por ciento de los adultos tienen alergia a los alimentos. Esto representa un aumento del 20 por ciento en las alergias alimentarias infantiles en los últimos 20 años. En todo el mundo, las alergias alimentarias afectan entre 250 y 550 millones de personas en los países desarrollados.

En este artículo, cubriremos los síntomas, causas, tratamientos y desencadenantes de las alergias alimentarias.

Alergias Alimentarias

Datos básicos sobre las alergias alimentarias

He aquí algunos puntos clave sobre las alergias alimentarias.

  • Las alergias en los niños parecen estar aumentando.
  • En algunas personas, las alergias alimentarias pueden ser potencialmente mortales.
  • Los síntomas pueden incluir náuseas, diarrea y ojos llorosos.
  • Los desencadenantes comunes incluyen los huevos, las nueces, la soja y la leche.
  • Diagnosticar las alergias a los alimentos puede ser difícil.

Síntomas de alergia alimentaria

Los síntomas pueden variar de leves a graves y afectar a cada individuo de manera diferente. No todas las personas experimentarán todo lo anterior, y cada reacción puede ser ligeramente diferente, pero los signos y síntomas comunes incluyen:

  • Hormigueo en la boca.
  • Sensación de ardor en los labios y la boca.
  • Los labios y la cara pueden hincharse
  • Sarpullido
  • La piel puede picar y/o mancharse
  • Respiración sibilante
  • Asco
  • Diarrea
  • Secreción nasal
  • Ojos llorosos
  • Síntomas de anafilaxis

La anafilaxia significa una reacción alérgica grave. Por lo general, ocurre poco después de la exposición al alérgeno específico, pero puede tardar unas horas en manifestarse.

Los signos y síntomas por lo general aparecen rápidamente y también empeoran rápidamente; pueden incluir:

  • Una rápida caída de la presión arterial
  • Miedo, un sentimiento de aprensión
  • Picazón y cosquilleo en la garganta
  • Problemas respiratorios, que a menudo empeoran progresivamente.
  • La piel pica, el sarpullido puede extenderse rápidamente y cubrir gran parte del cuerpo
  • Estornudos
  • Flujo nasal y en los ojos.
  • Taquicardia (latidos cardíacos acelerados)
  • La garganta, los labios, la cara y la boca se hinchan rápidamente
  • Vómito
  • Pérdida de conciencia

Desencadenantes comunes de alergias alimentarias

Los alimentos más comunes que provocan reacciones alérgicas en los niños son el maní, el trigo, la soja, la leche y los huevos.

En los adultos, son diferentes tipos de pescado, cacahuetes, algunos mariscos, como langosta, cangrejo y gambas, nueces, pistachos, almendras.

Los alimentos alergénicos más comunes, que representan alrededor del 90 por ciento de todas las alergias alimentarias, comúnmente conocidos como los «ocho grandes», son:

  • Huevos
  • Pescados
  • Leche
  • Nueces de árboles (incluyendo avellanas, nueces, almendras)
  • Cacahuetes
  • Mariscos (incluidos camarones, mejillones y cangrejos)
  • Soja
  • Trigo

Los países europeos tienen alérgenos adicionales que incluyen el sésamo, el apio, el altramuz (una legumbre) y la mostaza.

Diagnóstico de las alergias alimentarias

El médico le preguntará al paciente acerca de su reacción, incluyendo los síntomas, cuánto tiempo toma para que ocurra una reacción, qué alimentos la causan, si el alimento está cocido o no, y dónde fue consumido.

El médico estará interesado en cualquier otra alergia existente, como la fiebre del heno o el asma.

El paciente también deberá informar al médico acerca de los parientes cercanos que puedan tener alergias.

Prueba de pinchazo

Una prueba de pinchazo en la piel puede ayudar a diagnosticar una alergia alimentaria.

Se colocan alimentos diluidos en el brazo del paciente y luego se perfora la piel, introduciendo el alimento en el cuerpo. Si hay alguna reacción, como picazón, hinchazón o enrojecimiento, es probable que haya algún tipo de alergia.

Las pruebas de pinchazos en la piel a veces pueden producir resultados falsos-negativos o falsos-positivos. Los médicos generalmente ordenan otras pruebas para estar seguros.

Análisis de sangre

Se extrae la sangre de un paciente para detectar anticuerpos IgE específicos de determinadas proteínas alimentarias.

Dieta de eliminación

Los alimentos sospechosos no se consumen durante 4 a 6 semanas, por lo general, para ver si los síntomas desaparecen. Luego se reintroducen para ver si los síntomas regresan.

Las dietas de eliminación deben ser supervisadas por un médico o nutricionista. Es importante no excluir indefinidamente los principales grupos de alimentos. Las dietas de eliminación a menudo se consideran el estándar de oro para identificar los alimentos problemáticos, ya que muchas pruebas de diagnóstico pueden producir resultados falsos.

Diario de alimentación

Los pacientes anotan todo lo que comen y describen los síntomas si se presentan.

Reto de comida cegada y supervisada por un médico

Esto es más preciso. Al paciente se le dan varios alimentos diferentes. Uno de ellos tiene pequeñas cantidades del alérgeno sospechoso. El paciente se come cada uno de ellos, y su reacción es observada de cerca.

Cegado significa que el paciente no sabe qué alimento tiene el alérgeno sospechoso; esto es importante porque algunas personas reaccionan psicológicamente a algunos alimentos (esto no se clasificaría como una alergia).

Este tipo de examen sólo debe ser realizado por un médico.

Alergia vs. intolerancia

Los expertos han descubierto que muchas personas piensan que tienen una alergia alimentaria y en realidad tienen una intolerancia alimentaria, que no es lo mismo. Las intolerancias alimentarias no implican la presencia de anticuerpos IgE, aunque otras partes del sistema inmunitario pueden estar afectadas.

Los síntomas pueden ser inmediatos o retardados y pueden ser similares a los de las alergias alimentarias. A diferencia de una alergia que es sólo en respuesta a una proteína, una intolerancia alimentaria puede ocurrir debido a proteínas, químicos, carbohidratos en los alimentos, o por una falta de enzimas o permeabilidad intestinal comprometida.

Por lo general, el individuo puede comer pequeñas cantidades de ese alimento en particular sin verse afectado. La excepción es alguien con enfermedad celíaca.

Las siguientes condiciones o ejemplos a menudo se confunden con las alergias alimentarias:

Enzimas – el individuo no tiene una enzima (o suficiente) para digerir un alimento adecuadamente. Por ejemplo, la intolerancia a la lactosa, que causa diarrea, gases, calambres e hinchazón.

SII (síndrome del intestino irritable): afección prolongada (crónica) en la que el paciente tiene diarrea, estreñimiento y dolores de estómago. Las personas con SII a menudo son intolerantes a los carbohidratos fermentables.

Sensibilidad a los aditivos alimentarios, como los sulfitos, que se utilizan para conservar frutas secas o alimentos enlatados.

Factores psicológicos – algunas personas pueden sentirse mal con sólo pensar en un alimento en particular. Nadie está seguro de por qué sucede esto.

Enfermedad celíaca – una condición digestiva autoinmune a largo plazo que es causada por el consumo de gluten. El paciente puede tener diarrea, dolores de estómago e hinchazón, aunque muchos pacientes son asintomáticos. Hay compromiso del sistema inmunológico, pero los expertos dicen que es una intolerancia alimentaria, no una alergia.

La alergia alimentaria significa que incluso una pequeña cantidad de alimentos puede provocar el sistema inmunológico, causando una reacción alérgica. Una alergia alimentaria puede causar desmayos, vértigos, mareos, problemas respiratorios, hinchazón de varias partes del cuerpo, como la garganta, la lengua, la cara y la urticaria. El individuo también puede experimentar hormigueo en la boca.

¿Qué causa las alergias alimentarias?

En las alergias alimentarias, el sistema inmunitario trata una proteína específica de un alimento como una sustancia dañina, un patógeno, algo que puede causar enfermedades. Responde produciendo anticuerpos para atacar esta proteína.

Cuando ese mismo alimento se come después, los anticuerpos están listos y le dicen al sistema inmunológico que reaccione inmediatamente. El sistema inmunológico reacciona liberando histamina y otras sustancias en el torrente sanguíneo. La histamina y otras sustancias químicas causan los síntomas de las alergias alimentarias.

La histamina hace que los vasos sanguíneos se dilaten (se expandan) y que la piel se inflame (se hinche). También afecta los nervios, haciendo que la persona sienta picazón. La nariz puede producir más mucosidad, lo que produce comezón, ardor y flujo nasal.

¿Quién está en riesgo?

Antecedentes familiares – los científicos creen que algunas alergias alimentarias podrían ser causadas por genes que las personas heredan de sus padres. Por ejemplo, las personas que tienen un padre o un hermano con una alergia al maní tienen un riesgo 7 veces mayor de tener esa alergia en comparación con aquellos sin antecedentes familiares.

Otras alergias – los que tienen asma o dermatitis atópica tienen un riesgo considerablemente mayor de desarrollar una alergia alimentaria que las personas que no tienen otras alergias.

Los primeros años – la investigación también ha demostrado que los bebés nacidos por cesárea, a los que se les administraron antibióticos al nacer o durante el primer año de vida, y aquellos a los que se les introdujo la comida tarde, después de 7 meses, todos tenían un mayor riesgo de alergias.

Bacterias intestinales – investigaciones recientes muestran que las bacterias intestinales en adultos con alergias a las nueces y alergias estacionales están alteradas. Específicamente, tienen niveles más altos de bacteroidales y niveles más bajos de cepas Clostridiales. Los científicos están tratando de determinar si la influencia de las bacterias intestinales podría ayudar a tratar o prevenir las alergias.

¿Por qué ciertas personas tienen reacciones alérgicas?

Las alergias alimentarias parecen estar en aumento. Por ejemplo, los CDC dicen que «la prevalencia de las alergias alimentarias aumentó del 3,4 por ciento en 1997-1999 al 5,1 por ciento en 2009-2011». Nadie está seguro de por qué los números están aumentando; sin embargo, hay algunas teorías:

Dieta – algunos científicos sugieren que los cambios en los hábitos alimenticios en las naciones occidentales pueden ser la causa, mientras que otros dicen que podría deberse a un menor consumo de grasas animales y un mayor consumo de grasas vegetales.

Pesticidas y alimentos genéticamente modificados – algunos creen que la alta exposición a los residuos de pesticidas y el consumo de alimentos genéticamente modificados afecta la función del sistema inmunológico durante el desarrollo en el útero y también a medida que las personas envejecen.

Antioxidantes – la mayoría de las personas comen menos frutas y verduras frescas que las de generaciones anteriores (alimentos ricos en antioxidantes, que ayudan a proteger contra el daño celular); tal vez un menor consumo de antioxidantes durante la infancia socava el desarrollo adecuado del sistema inmunológico.

Vitamina D – la prevalencia de alergias alimentarias es mayor en países más alejados del ecuador, donde hay menos luz solar, una fuente importante de vitamina D. La sugerencia es que un bajo consumo de vitamina D puede resultar en un mayor riesgo de alergia alimentaria.

Falta de exposición temprana – también conocida como hipótesis de higiene. Los niños están siendo criados en ambientes súper estériles, con una exposición mucho menor a los gérmenes que la de sus padres. Los países desarrollados con mayor uso de jabones antibacterianos y productos con menor exposición a bacterias sanas en el suelo y el medio ambiente tienen tasas significativamente más altas de alergias alimentarias.

Tal vez el sistema inmunológico no ha estado lo suficientemente expuesto como para diferenciar con éxito entre sustancias buenas y dañinas. Esta hipótesis no sólo se aplica a las alergias alimentarias, sino también a muchas otras alergias ambientales.

Sin embargo, todo lo anterior son sólo teorías, sin evidencia convincente que las apoye.

Opciones de tratamiento

Dieta de eliminación – muchos pacientes necesitarán ver a un dietista después de ser diagnosticados con una alergia alimentaria. Es importante que si los alimentos deben ser eliminados de la dieta de uno, se hagan de una manera que no socave la salud del individuo.

Por ejemplo, si la alergia es sólo al maní, no habrá consecuencias para la salud si el individuo no vuelve a comer maní. Sin embargo, una alergia a la leche significa encontrar otras fuentes de calcio y proteína.

La eliminación puede no significar simplemente no comer el alimento en particular; también puede incluir nunca inhalarlo, tocarlo o comer alimentos con rastros de él en su interior. Los cubiertos, la vajilla, las superficies de cocción y las tablas para picar deben estar libres del alérgeno.

Los pacientes necesitarán leer cuidadosamente las etiquetas de los alimentos y bebidas. Incluso algunos jabones, alimentos para mascotas, pegamentos y adhesivos pueden tener rastros de alérgenos alimenticios.

Al comer fuera de casa, estar atento puede ser particularmente difícil.

Medicamentos para emergencias

Antihistamínicos – estos vienen en forma de geles, líquidos o tabletas. Por lo general, son eficaces para pacientes con alergias leves o moderadas. Las histaminas son sustancias químicas que causan la mayoría de los síntomas de alergia, y los antihistamínicos bloquean sus efectos.

Epinefrina (adrenalina) – es usada por individuos que tienen alergias alimenticias que pueden resultar en anafilaxia. La epinefrina mantiene la presión arterial alta al estrechar los vasos sanguíneos, además de aliviar las vías respiratorias.

Las personas que han tenido reacciones alérgicas graves deben llevar consigo un autoinyector de epinefrina, por ejemplo, EpiPen, EpiPen Jr, Twinject o Anapen.

Fuentes y Referencias

https://www.webmd.com/allergies/food-trigger
https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pubmed/21885690
https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pubmed/20200768
https://www.foodallergy.org/life-food-allergies/food-allergy-101/what-causes-food-allergies